Aurores boréales

L'aurore Les aurores polaires sont un phénomène optique de l'atmosphère terrestre qui se caractérise principalement par des bandes lumineuses irisées rouges, vertes et bleues visibles dans le ciel.
Elles représentent l'un des plus beaux phénomènes que l'on peut observer dans la haute atmosphère, normalement au-dessus de soixante-quinze degrés de latitude. Mais elles peuvent s'étendre à des latitudes encore plus basses, notamment en Écosse, dans de nombreuses régions de la péninsule scandinave, au Japon, aux États-Unis, en Australie et en Amérique du Sud. Elles se produisent généralement à des altitudes comprises entre 100 et 200 kilomètres, mais peuvent parfois atteindre une altitude de 1 000 kilomètres. Elles apparaissent simultanément dans les deux hémisphères et sont connues sous le nom d'« aurores boréales » dans l'hémisphère nord et d'« aurores australes » dans l'hémisphère sud.


Aimant polaire

Les aurores sont générées par des particules élémentaires émises par le soleil, qui, lorsqu'elles arrivent chargées près de la Terre, sont touchées par le champ magnétique terrestre. Tel un aimant, les lignes du champ magnétique terrestre convergent près des pôles où les particules du vent solaire sont canalisées avec beaucoup d'efficacité et réussissent à pénétrer les couches atmosphériques supérieures de manière significative. Lorsqu'elles pénètrent dans des zones atmosphériques de plus en plus en denses, les collisions entre les particules du vent solaire, chargées d'atomes et de molécules qui composent l'atmosphère, augmentent. Lorsqu'elles sont stimulées, elles émettent de la lumière à différentes longueurs d'onde.


Elles peuvent recouvrir des formes et des couleurs très variées et évoluer rapidement dans le temps et l'espace. L'étendue géographique à laquelle le phénomène est visible dépend de l'intensité du « vent solaire  » et est liée à la perte de masse (plasma) de notre étoile. Cette perte n'est pas constante dans le temps, mais variable. Elle est associée à de très violents phénomènes survenant dans les couches extérieures du Soleil. Bien qu'ils ne soient pas très réguliers, ces phénomènes violents suivent un cycle de près de onze ans, rythmé par des phases maximum et minimum d'activité de ce type. Au cours des phases maximum du cycle solaire, la probabilité d'observer une aurore boréale, même à de très faibles latitudes, augmente de manière significative (en 1999, on en a observée dans la région du Frioul-Vénétie julienne !).


Pilotes en alerte

Aurores boréales Les interactions entre le vent solaire et le champ magnétique de la Terre génèrent d'importantes modifications dans l'ionosphère et ceci peut grandement compromettre les communications radio. Des dégâts importants peuvent fréquemment être causés sur les systèmes de transport électriques, par exemple les lignes électriques. Les dommages sont plus fréquents et plus graves dans les régions circumpolaires où les phénomènes qui génèrent les aurores sont plus intenses.
Alitalia, en collaboration avec certains organismes internationaux, surveille au niveau planétaire l'élément qui constitue la base de ces phénomènes lumineux, à savoir les tempêtes solaires. Plus l'intensité du phénomène est importante, plus les risques de générer un impact négatif sur le fonctionnement de certaines pièces liées au matériel de navigation sont grands. Dans les situations les plus extrêmes, des alertes spécifiques sont émises par mesure de précaution, interdisant les vols dans les régions concernées.


On ne s'habitue jamais à la beauté

Nous les pilotes, et dans certains cas, nos passagers également, assistons souvent à ces phénomènes naturels, en particulier durant les vols intercontinentaux que notre compagnie effectue quotidiennement dans diverses régions du monde. Je dois admettre que, même si j'ai eu l'occasion de les observer auparavant, je suis toujours fasciné par ces « effets spéciaux » énormes et spectaculaires que la nature offre dans le ciel étoilé. 

À chaque fois, des nuances, effets et couleurs jamais observés auparavant apparaissent et restent gravés dans votre esprit. Et à chaque fois, c'est toujours un spectacle fascinant.